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José Toribio Merino Castro

Almirante

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1915-1996

El Almirante don Santiago José Toribio Merino Castro nació el 14 de diciembre de 1915 en La Serena. Su madre fue la señora Bertina Castro Varela y su padre, el señor José Toribio Merino Saavedra, quien también dirigiera los destinos de la Institución, como Director General de la Armada (Comandante en Jefe) en el año 1927. Habiéndose cambiado la designación de Director General a Inspector General de la Armada, asumió ese puesto que lo desempeñó entre los años 1927 y 1928.

En febrero de 1931 ingresó a la Escuela Naval, de donde egresó cinco años después, en 1936, como Guardiamarina. Como Oficial subalterno, entre los grados de Guardiamarina y Teniente 1°, cumplió destinaciones en diversas unidades, como petroleros, escampavías, destructores y el acorazado "Almirante Latorre", desempeñándose en casi todos los cargos existentes a bordo. Durante ese período, efectuó además cursos de aplicación para Subtenientes, de Especialidad de Artillería y de Control de Incendios en la Armada de Estados Unidos.

En varias oportunidades fue nombrado Instructor de Oficiales y Gente de Mar. Durante la Segunda Guerra Mundial, en abril de 1944, se embarcó a bordo del crucero liviano "Raleigh" de la Armada de Estados Unidos, donde se desempeñó como Oficial de Control de Averías, Oficial de la Batería Antiaérea de Estribor y Oficial de Control de Fuego, hasta septiembre de 1945, cuando fue designado Oficial Artillero del destructor "Serrano".

Como Capitán de Corbeta, en 1950 fue transbordado nuevamente al acorazado "Almirante Latorre", donde diseñó e implantó la Central de Información de Combate, que no existía en esa unidad. Al año siguiente viajó a Estados Unidos, para embarcarse en el crucero "O'Higgins", unidad recientemente adquirida en ese país, donde se desempeñó como Oficial de Cargo de Control de Averías.

En 1952 asumió el mando de la corbeta "Papudo", cargo en el que permaneció hasta principios de 1954, año en que fue transbordado a la Academia de Guerra Naval como alumno regular del curso de Estado Mayor.

Entre 1955 y 1957 se desempeñó como asesor de Armamentos y Agregado Naval adjunto a la Embajada de Chile en Inglaterra, durante la construcción de los destructores "Williams" y "Riveros".

En febrero de 1958 se le destinó al Estado Mayor General de la Armada. Al año siguiente asumió el mando del transporte "Angamos", donde permaneció hasta 1960, cuando fue designado profesor de la Academia de Guerra Naval en las asignaturas de Logística, Geopolítica y Geoestrategia.

En 1962 fue designado Comandante del destructor "Williams", ascendiendo en septiembre de ese año a Capitán de Navío y en julio de 1963 asumió como Jefe del Estado Mayor de la Comandancia en Jefe de la Escuadra. Durante dicho período se desempeñó además como Comodoro del Grupo de Tarea Chilena en la Operación Unitas.

En abril de 1964 fue trasbordado a Santiago como Subjefe del Estado Mayor General de la Armada. Durante su permanencia en ese cargo integró diversas comisiones a nivel institucional y de Gobierno, entre las que se encuentra su nombramiento por parte de la Cancillería, en 1966, como Presidente de un Comité de Juristas para preparar el caso "Canal Beagle" ante una eventual presentación en la Corte.

El 1 de enero de 1969 el Supremo Gobierno le confiere el ascenso a Contraalmirante, asumiendo ese mismo año como Director de Armamentos de la Armada.

En enero de 1970 fue designado Director General de los Servicios de la Armada.

En octubre del mismo año ascendió al grado de Vicealmirante, y asumió en noviembre como Comandante en Jefe de la Escuadra, cargo que ocupó hasta marzo de 1972, fecha en que asumió como Comandante en Jefe de la Primera Zona Naval, con asiento en Valparaíso.

El 11 de septiembre de 1973, el Almirante José Toribio Merino Castro asume como Comandante en Jefe de la Armada y miembro de la Honorable Junta de Gobierno que tomó la conducción del país.

Como miembro de la Junta de Gobierno estuvo a cargo del sector económico del país y presidió el Comité Económico de Ministros, donde nacieron las medidas económicas que el Poder Ejecutivo puso en ejecución. Además, allí se elaboraron todos los decretos leyes que sobre las materias debía dictar la Junta de Gobierno para regular el sector económico. Desde el Comité Económico de Ministros, impulsó, como primeras medidas económicas del Gobierno Militar, la liberación de precios de bienes y servicios; se fijó una sola área cambiaria, se redujo el gasto fiscal y se liberaron las tasas de interés para dar inicio a un mercado de capitales; se reorganizaron las empresas del Estado, normalizando a su vez las empresas intervenidas.

Fue iniciativa del Almirante Merino el estudio del Estatuto para inversionistas extranjeros, que dio lugar a la posterior dictación del Decreto Ley Nº 600. Impulsó el estudio y la posterior dictación de un decreto ley de promoción de exportadores de Chile, lo que dio origen a PROCHILE.

En 1975 participó en la dictación del Estatuto de la Junta de Gobierno, se crearon las Comisiones Legislativas y la Secretaría de Legislación. El Almirante Merino pasó a presidir la Primera Comisión Legislativa, que legisló principalmente para los sectores económicos y de Relaciones Exteriores, y la Cuarta Comisión Legislativa, para el sector de Defensa.

Fue de iniciativa suya la dictación del Decreto Ley N 3.480, para permitir a los deudores del Sistema de Ahorro y Préstamo para Viviendas repactar sus deudas, lo que vino a favorecer a trabajadores del sector medio.

Durante 1980 se aprobó la nueva Constitución que rige al país, separándose en forma definida los poderes Ejecutivo y Legislativo. El Almirante Merino pasó a presidir la Junta de Gobierno, que tuvo como objetivo constituir el Poder Legislativo, que nos rigió hasta marzo de 1990. Además presidió la primera Comisión Legislativa.

Durante este período impulsó la iniciativa de la Ley de fomento a la Marina Mercante, contribuyendo notablemente al crecimiento de este sector y también al sector de astilleros e industria naval a través de la dictación de la Ley N 18.454.

Presentó las mociones relativas a reemplazar el Libro Tercero del Código de Comercio; a adecuar los límites marítimos chilenos a la Convención de Jamaica, mediante la correspondiente reforma al Código Civil, y a derogar la legislación que permitía el aborto terapéutico, todo lo cual fue aprobado mediante las correspondientes leyes dictadas en ese período. Asimismo, impulsó la dictación de todas las Leyes Orgánicas Constitucionales, lo que permitió al Gobierno Militar cumplir el itinerario constitucional de entrega del poder a la civilidad.

En 1988 propuso al Gobierno un plan de desarrollo de la Quinta Región, elaborado de acuerdo con sus directivas.

En 1989 propuso al Poder Ejecutivo la dictación de una ley de Pesca y Acuicultura, lo que se logró después de una gran discusión en el sector. Con ello se puso fin a la desorganización del sector y se crearon las condiciones para la conservación de los recursos marinos renovables. Finalmente, le correspondió presidir la Comisión Legislativa Conjunta destinada a reformar la Constitución Política, cuyo texto, aprobado por la Junta de Gobierno, fue ratificado por el plebiscito efectuado el 30 de junio de 1989.

Durante el período de gobierno de las FF.AA., bajo su tuición se promulgaron 3.660 Decretos Leyes y 1.090 Leyes que llevan su firma.

El 08 de marzo de 1990, después de más de 50 años de servicios se acoge a retiro de la Armada.

Después de una larga enfermedad fallece en Viña del Mar, el viernes 30 de agosto de 1996, a las 21.40 horas.